Lección 21: Cuando Lamentamos Decisiones Pasadas

 

Las experiencias de estrés y trauma promueven un foco interno. Nos comenzaremos a preguntar específicamente cuál fue nuestro rol en el trauma y en la respuesta durante la secuela. Los pensamientos intrusivos pueden volverse un episodio diario. La vida después del trauma tiene muchas emociones auto-conscientes y dichas emociones están profundamente relacionadas a nuestro ser y a las reacciones de los otros ante nosotros. 

Aprendemos emociones auto-conscientes a una edad temprana. Quizás tuviste tu primer momento de auto-consciencia cuando sentiste tu primera inseguridad sobre tu apariencia, o tu primer arrepentimiento por algo que dijiste o hiciste. En esos momentos, puede que la emoción que hayas tenido haya estado atada a tu sentido de ti mismo y de quién eres como persona. Normalmente, estos sentimientos no son dañinos, pero en el contexto de una experiencia traumática, esos sentimientos pueden tornarse oscuros, amenazar nuestra salud y bienestar. 

Las emociones auto-conscientes están derivadas de conclusiones que hemos adoptado sobre quiénes somos y nuestros estándares para con nosotros mismos. Estas emociones están vinculadas a la auto-evaluación. Realmente, nuestros pensamientos y lo que nos decimos a nosotros mismos sobre quiénes somos pueden ser los pensamientos más peligrosos que tenemos. 

 

TEXT BOX:

SECTION OF STORY THAT ILLUSTRATES SELF-CONSCIOUS EMOTION

 

Evaluándose a sí mismo

Como seres humanos, sentimos emociones autoconscientes cuando atribuimos el evento que provocó la emoción a causas internas. En otras palabras, podemos sentir emociones autoconscientes cuando consideramos que la causa de la emoción fue nuestro comportamiento o nosotros mismos.

Si sucede algo bueno cerca de nosotros, es posible que nos sintamos felices; si pasa algo malo cerca de nosotros, podemos sentirnos tristes o enojados. Si creemos que somos responsables de hacer que suceda lo bueno, es posible que nos sintamos orgullosos. Por otro lado, si creemos que somos responsables de hacer que suceda algo malo, es posible que nos sintamos culpables o avergonzados.

Cuando experimentamos emociones autoconscientes, nuestras reacciones no son una respuesta a una situación externa, sino más bien una reacción a cómo nos sentimos acerca de nuestro papel en la situación. 

Al sufrir emociones autoconscientes, nos comparamos a nosotros mismos y nuestros comportamientos con un estándar que hemos adquirido y aprendido de la sociedad, la cultura y la familia. Con o sin nuestra percepción consciente, usamos los estándares que hemos aprendido para emitir un juicio comparando nuestro comportamiento con el comportamiento ideal. Podemos sentirnos positivos si cumplimos con el estándar, o negativos si no lo cumplimos. 

Las emociones autoconscientes tienen un papel importante a la hora de determinar y motivar nuestros pensamientos y sentimientos, nuestra toma de decisiones y nuestra salud física y mental. Aquí nos enfocamos en dos de estas emociones, la culpa y la vergüenza, que son sentimientos comunes que pueden surgir durante momentos de estrés, conflicto o desplazamiento forzado.

Distinguir la vergüenza de la culpa

En muchos idiomas, las palabras para “culpa” y “vergüenza” se usan indistintamente. A menudo se usan junto con una serie de otras palabras (p. ej., remordimiento, arrepentimiento, contrición y vergüenza) para indicar una emoción negativa de autoconciencia que ocurre cuando se rompen reglas, normas o acuerdos sociales que dictan lo que está bien o mal. Todas estas palabras son intentos de nombrar la emoción que sigue a la experiencia subjetiva de “Hice algo horrible”.

Sin embargo, existe una diferencia importante entre la culpa y la vergüenza. Al sentir emociones autoconscientes, podríamos estar evaluándonos negativamente (“Hice algo horrible”) o podríamos estar evaluando negativamente un comportamiento específico (“Lo que hice es horrible”).

La evaluación que condena al yo es un ejemplo de vergüenza, mientras que la evaluación que condena un comportamiento específico es un ejemplo de culpa. Las preguntas que nos hacemos después de un evento traumático afectan el desarrollo de sentimientos de culpa y vergüenza. 

Si bien tanto la culpa como la vergüenza pueden crear malestar y dolor, las distinciones entre los dos son importantes. La culpa es una emoción autoconsciente negativa, centrada en el comportamiento. Cuando nos sentimos culpables, lo atribuimos a una violación de una moral social o personal — a algo que hicimos, pero no necesariamente a quiénes somos. Sentir culpabilidad nos motiva a comportarnos de manera diferente con respecto a la norma social transgredida o tomar acciones reparadoras como confesar o enmendar.

La culpa promueve la empatía hacia los demás: estamos reaccionando a una preocupación por actuar de una manera que podría haber impactado negativamente a otra persona. Es una emoción desagradable, pero a menudo es menos abrumadora que la vergüenza.

La vergüenza es una emoción autoconsciente negativa centrada en uno mismo. Cuando sentimos vergüenza, llegamos a la conclusión de que nuestra violación de la moral social o personal se deriva de quiénes somos, fundamentalmente, como personas. 

La vergüenza implica un enfoque en uno mismo, en quiénes somos y en la angustia orientada hacia uno mismo. Ese enfoque en uno mismo, aunque no proviene de ningún egoísmo real, puede interrumpir nuestra capacidad de empatizar con los demás. La empatía es la capacidad de comprender y reflejar el estado emocional y mental de los demás. En otras palabras, en el contexto de la vergüenza como algo negativo, se trata de mirar y pensar hacia adentro en lugar de hacia afuera, y de esa manera terminamos “escondiéndonos” de los demás, ya que nuestro ser —nuestra identidad — ha sido o ha hecho algo inaceptable.

Al enfocarnos internamente, podemos perder nuestra capacidad de escuchar y sentir empatía por los demás, incluso si sus situaciones y sentimientos son bastante similares a los nuestros. Esta inhabilidad de sentir empatía puede dañar aún más nuestras relaciones.

Pregunta: En nuestra historia, hemos notado como los personajes han reccionado de maneras distintas ante eventos estresantes y traumáticos. Cada uno se ha cuestionado su rol como causante de dichos eventos o se ha cuestionado su forma de reaccionar ante el trauma.

¿Puedes notar algún patrón de culpa y vergüenza en sus ejemplos? ¿Cómo?

Vergüenza y culpa en el cerebro

La culpa y la vergüenza tienen diferentes orígenes, propósitos y efectos. 

Como se dijo, la culpa se centra en el comportamiento, mientras que la vergüenza se centra en uno mismo o en la identidad. Como tal, el cerebro coordina la culpa y la vergüenza en regiones cerebrales separadas, con cierto grado de superposición.

La vergüenza y la culpa están relacionadas con la actividad de la ínsula anterior y de la corteza cingulada anterior dorsal. Estas partes del cerebro son parte de nuestro circuito límbico y contribuyen a funciones como la conciencia de las emociones positivas y negativas, la experiencia del dolor social y el procesamiento de las emociones. La activación de estas regiones durante la vergüenza y la culpa agrega evidencia a la teoría de que son emociones negativas autoconscientes dolorosas y potencialmente dañinas.

 

Específicamente, la culpa se ha relacionado con la actividad en la corteza prefrontal dorsomedial, que es una región del cerebro relacionada con la capacidad de imaginar e inferir los sentimientos, pensamientos e intenciones de los demás. Esto es consistente con la idea de que la culpa está estrechamente relacionada con la empatía, que cuando nos sentimos culpables, a menudo evaluamos cómo y de qué manera nuestras acciones afectan los sentimientos de los demás. Básicamente, cuando nos sentimos culpables, a menudo reflexionamos sobre los estados de ánimo que nuestras acciones han causado en aquellos a quienes hemos herido. Esta reflexión sobre los sentimientos de los demás se procesa en el cerebro.

En cambio, la vergüenza se ha asociado con la actividad en regiones del cerebro como la corteza prefrontal dorsolateral, la corteza cingulada posterior  y la corteza sensoriomotora. La corteza cingulada posterior  está vinculada específicamente a la autorrepresentación, a cómo nos vemos y pensamos sobre nosotros mismos. Por tanto, tiene sentido que la vergüenza esté relacionada con la activación de la corteza cingulada posterior: la vergüenza nos hace sentir angustiados por nosotros mismos, por quiénes somos, cómo pensará la gente sobre nosotros. Esta autoevaluación negativa y el proceso que la acompaña en el cerebro pueden contribuir a aislar los comportamientos.

Vergüenza y culpa en el cuerpo

En muchas ocasiones, hemos mencionado que no hay dos personas que respondan al estrés, al trauma y la adversidad de la misma manera. El caso de la culpa y la vergüenza no es diferente. La forma en que sentimos las emociones autoconscientes en nuestro cuerpo puede variar. Aunque la vergüenza y la culpa pueden estar relacionadas con vías específicas en nuestro cerebro, las reacciones fisiológicas y los estados emocionales que inducen pueden ser diferentes de un momento a otro, de un día a otro.

Por ejemplo, nuestra vergüenza o culpa puede hacernos sentir algo parecido a la tristeza a veces y otras veces algo como la ira. A veces puede sentirse como tensión y otras veces como náuseas.

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SECTION OF STORY THAT DESCRIBES EMBODIED FEELINGS OF SHAME OR GUILT

 

De nuevo, la forma en que el cuerpo experimenta las abrumadoras emociones de vergüenza y culpa puede diferir de una persona a otra o de un momento a otro. En todos los casos, sin embargo, el cuerpo responde a la vergüenza de la misma manera que responde a muchas otras emociones negativas relacionadas con el estrés.

En términos generales, si nos encontramos experimentando emociones negativas frecuentes o persistentes, esto puede afectar nuestra salud física. Las emociones negativas asociadas con la culpa y la vergüenza pueden contribuir a una baja autoestima, enfermedades cardiovasculares, supresión del sistema inmunológico y la aparición de depresión o un trastorno de ansiedad, incluido el trastorno de estrés postraumático. 

Los “y si …” de la vergüenza

Tu cerebro anhela certeza y seguridad. El estrés y el trauma reducen drásticamente ambas cosas. El conflicto, la violencia, la pobreza, las pérdidas trágicas y los desastres crean abundantes oportunidades para la culpa y la vergüenza, para que el cerebro se pregunte “y si …” como reacción a muchos escenarios imaginados.

¿Y si hubiera hecho algo diferente?

¿Y si me hubiera movido?

 ¿Y si hubiera tratado de detenerlos?

¿Y si no hubiera ido a su casa esa noche?

¿Y si fue mi culpa?

Preguntas como estas pueden volverse interminables a medida que el cerebro intenta darle sentido al dolor. Las atribuciones que hacemos a raíz de una experiencia traumática pueden afectar en gran medida cómo sentimos y enfrentamos nuestro dolor.

¿Es este dolor el resultado de algo que yo hice?

¿Es este dolor el fruto de quién soy?

Y muy a menudo, el dolor que sienten aquellos que sobreviven desastres, violencia y otros traumas está relacionado con el hecho de que no todos salieron con vida o a salvo. En el contexto del conflicto y la violencia en particular, si una persona escapa de una situación peligrosa relativamente ilesa mientras que otra resulta herida o muere, la persona que salió ilesa puede experimentar varias respuestas diferentes:

  1. Pueden no tener conclusiones sobre ellos mismos o su función. Pueden pensar: “Fue cuestión de suerte, fue una casualidad; durante el caos, era igualmente probable que yo  hubiera sido quien resultara herido “.
  2. Pueden sentir culpa, pensando: “¿Qué más podría haber hecho para ayudarlos? ¿Y si hubiera hecho esto en lugar de aquello? ¿Y si me hubiera comportado de manera diferente? ”; o
  3. Pueden sentir vergüenza: “No merezco estar vivo / estar sano. No merezco sobrevivir “.

Lo mismo es cierto para situaciones en las que podrías haberte visto obligado o coaccionado a comportarte de manera incompatible con tu ética y moral personal. Por ejemplo, si te viste obligado a destruir la casa de alguien o robar algo, a pesar de la vacilación personal o la oposición moral, esto puede crear tremendos sentimientos de culpa o vergüenza.

En estas situaciones, tú o cualquiera podría reaccionar sintiendo:

  • culpa: “No debería haberlo hecho independientemente de las circunstancias.”
  • vergüenza: “Soy una persona terrible.”
  • o ninguna de las dos: “No tuve elección. Pasó lo que pasó. “

Las situaciones como la violencia, la guerra o los desastres crean innumerables situaciones estresantes y traumáticas que pueden generar sentimientos de culpa o vergüenza. Los tipos de estrés y trauma que experimentamos pueden contribuir a nuestros sentimientos de culpa y vergüenza. Además, la exposición repetida al trauma puede provocar sentimientos de vergüenza. 

Podría darse el caso de que, tras la primera experiencia de un evento peligroso y violento, una persona no sienta una emoción autoconsciente. Por ejemplo, después de sobrevivir a un solo bombardeo, una persona puede sentir miedo y una sensación de alivio por haber sobrevivido. Sin embargo, experimentar el mismo tipo de situación una y otra vez podría llevar a un cambio en las atribuciones que se hacen de las circunstancias externas al yo. Ese cambio puede alterar drásticamente la forma en que pensamos sobre nosotros mismos y cómo interactuamos con nuestros seres queridos.

Respuestas a la vergüenza, la culpa y el estrés

La culpa y la vergüenza pueden aparecer como parte del TEPT, pero no son simplemente síntomas de TEPT. La vergüenza en particular puede exacerbar otros síntomas después del trauma o puede ser un factor de riesgo para desarrollar otras respuestas negativas al estrés.

Es importante destacar que la experiencia de la vergüenza se correlaciona con la gravedad de las respuestas al estrés postraumático. Las personas con síntomas post-traumáticos severos son más propensas a tener sentimientos de vergüenza, y las personas que sienten mucha vergüenza a su vez son más propensas a tener síntomas post-traumáticos severos. Específicamente, la vergüenza está vinculada con un incremento de pensamientos negativos y autocríticos, con la hiper-activación  y con la evasión. 

Investigaciones recientes sugieren que la vergüenza es un factor de riesgo en el desarrollo de síntomas inmediatos después de un evento traumático, y también de síntomas del trauma pospuestos por años. Es decir, tu nivel de vergüenza después del trauma puede afectar la probabilidad de que desarrolles el trastorno de estrés post-traumático inmediatamente después, o incluso años después.

Esto significa que incluso después de que nos encontremos en un espacio relativamente seguro, con el conflicto al que sobrevivimos muy atrás, cualquier sentimiento interiorizado de vergüenza pone aún más en riesgo nuestra salud mental y nuestro bienestar. 

En resumen, cuanto más nos culpamos a nosotros mismos, más difícil será sobrellevar el trauma. En este contexto, abordar y afrontar la vergüenza es una parte fundamental para afrontar el trastorno de estrés postraumático y varios síntomas del estrés crónico y del trauma.

El papel de la ira y la humillación

La experiencia de violencia y conflicto puede resultar humillante. Por ejemplo, es humillante cuando te quitan tus derechos, te quitan a las personas que quieres, te quitan las cosas que fueron tuyas. Es humillante cuando el mundo ignora tu dolor o cuando te falta el respeto constantemente. En situaciones de injusticia, cada día se puede volver un ejercicio de humillación.

La vergüenza y la culpa son emociones autoconscientes comunes en los ambientes traumáticos, pero la humillación y la ira también juegan un rol importante en tus experiencias de conflicto, violencia e injusticia. Tanto la ira como la humillación son emociones normales y entendibles en el contexto de tanto sufrimiento. Son emociones muy distintas de la vergüenza y la culpa, y merecen ser mencionadas por separado. 

TEXT BOX: SECTION OF STORY ON FEELING HUMILIATION 

 

La ira y la vergüenza están vinculadas. Existen en un ciclo peligroso, donde el sentimiento de vergüenza puede persistir hasta ocasionarnos ira. Del mismo modo, una experiencia constante de ira puede producir vergüenza. Sentir rabia es incomodo. Para muchas personas, se siente incorrecto, antiético o en contra de sus valores. Contribuye a una sensación de desesperanza ya que la ira se enfoca en cosas del pasado, presente y futuro que son imposibles de cambiar. 

La vergüenza juega un papel clave en la relación entre los síntomas del trauma y la ira y la agresión que podrían seguir. 

Los sentimientos de vergüenza a menudo vienen antes que la ira y la hostilidad. En otras palabras, cuando la experiencia del estrés y el trauma se mezclan con sentimientos de vergüenza, es común también manifestar ira.

 

 

Pregunta: En nuestra historia,

¿has podido observar cómo nuestros personajes han respondido con ira debido a sus experiencias traumáticas?

Centrarse en la humillación

Técnicamente, la humillación no es una emoción autoconsciente, como la culpa y la vergüenza. La humillación suele ser causada por algo externo, por una o varias personas. Dicho esto, al igual que la culpa y la vergüenza, la humillación también depende de cómo atribuimos la causa de nuestro dolor. En la humillación, alguien nos ha hecho sentir impotentes, nos ha ridiculizado, nos ha abusado, nos ha torturado o ha atacado nuestros símbolos como una forma de hacernos sufrir. No importa quién, pero la causa sigue siendo de alguna manera externa.

La humillación es la emoción que experimentamos cuando sentimos que hemos sido minimizados ante los demás.

Cuando te sientes humillado, puedes recordar  y reflexionar sobre varios actos de humillación que has soportado. Una y otra vez, puedes recordar los sentimientos y los escenarios tan abrumadores y negativos para imaginarte respuestas diferentes y mejores.

Al mismo tiempo, los momentos humillantes a menudo se mantienen en privado. Es posible que te muestres reacio a revelar o compartir con otros una experiencia que te hizo sentir atacado. Puedes pensar que otros te menospreciaran si supieran lo enojado y vengativo que te sientes. La humillación es muy incómoda. Mantenerla adentro es incómodo, pero también lo es soltarla.

Y es en esa coyuntura que la humillación puede convertirse en vergüenza. 

Puede que nos avergonzamos de lo que nos pasó, o nos avergonzamos de nuestra reacción a lo que pasó. Y de esta manera, la humillación juega un papel importante en cómo reaccionamos a las experiencias traumáticas y cómo nos relacionamos con las respuestas y síntomas no deseados después del trauma. También afecta cuán receptivos somos al proceso de recuperación y sanación.

La culpa y la vergüenza son lugares muy solitarios. Si bien la culpa puede motivar una sana reparación y reconciliación, la vergüenza y la humillación suelen ser mucho más siniestras y atacan tu sentido de identidad. La ira y la humillación a menudo refuerzan los altos muros de la prisión que la vergüenza ha creado alrededor de ti. 

 

Sin embargo, no eres solo la suma de tus experiencias estresantes o traumáticas. La forma en que cada uno de nosotros reacciona ante el estrés, el conflicto o la culpa y la vergüenza también está profundamente condicionada por las experiencias que teníamos antes del conflicto, por aspectos de nuestra cultura y por nuestra estructura genética.

No eres la suma de tu estrés y tus emociones. Lo que importa es que intentes comprender las consecuencias potenciales y el impacto de tus emociones autoconscientes. Cuando hagas esto, podrás comprender mejor por qué te sientes de cierta manera y, lo más importante, podrás encontrar el apoyo que necesitas y el camino a seguir.