Lección 13: El Cuerpo de la Evidencia

 

El estrés tiene impacto en tu cuerpo, en tu yo físico.

Nuestra historia nos pinta una imagen clara de la relación entre la respuesta del estrés y el cuerpo. Como discutimos previamente, el cerebro y el cuerpo están interconectados. Por ello, a medida que nuestros personajes cambiaron y sus circunstancias empeoraron, también hubo cambios en sus cuerpos. Sus sistemas nerviosos se inundaron de estímulos que cambiaron la manera en la que estos personajes operaban en el mundo. Con el tiempo, su identidad misma fue cambiando. 

El cuerpo ofrece evidencias de lo que ocurre en la mente y en el cerebro. Incluso si nosotros mismos negamos el impacto que ha tenido el estrés crónico en nosotros, incluso si no logramos admitir que hemos sido abrumados, nuestros cuerpos pueden delatar los efectos del estrés crónico. Examinemos esto.

Pregunta:

¿cuáles son algunos de los efectos del estrés crónico que podemos observar en los personajes?

¿Cómo ha cambiado su cuerpo por el estrés?

¿Cómo han cambiado sus pensamientos?

DE NUESTRAS HISTORIAS 

En realidad, si las maestras como ellas querían gozar a plenitud de sus ratos libres, debían ser extremadamente organizadas con su tiempo y en una ciudad como San Salvador esto no era necesariamente posible. El tráfico y los trancones, así como el tema de la violencia y los horarios: el no poder movilizarse a partir de cierta hora, y otros aspectos de la vida en esa ciudad, lo complicaba.

…[despues]…

Por ejemplo, esa noche en cuanto Caro llegó a su casa, todavía tenía que corregir las actividades que debía entregar al día siguiente. Había pasado a buscar a su hija a la guardería y juntas habían pasado por el mercado para comprar algunas cosas para hacer la cena. Su pareja, que llegaba aún más tarde que ella, no podía siquiera cenar con ellas. Mientras ella lavaba las verduras y supervisaba a la nena,  pensaba en que debía acostarla temprano para poder adelantar el trabajo.

…[despues]…

En realidad se había acostumbrado a vivir de esa forma: sin prestar demasiada atención a esa carga mental que su trabajo implicaba. Aunque decidía ignorarlos, esos problemas generaban síntomas corporales: agotamiento, dolores de espalda y cabeza, irritabilidad, etc. A veces llegaba a casa sintiéndose nerviosa, como la cuerda de una guitarra muy tensa, lista para romperse. Muchos malos días de clase terminaban en malos días en casa: peleas innecesarias que nada tenían que ver con su familia y que terminaban a los gritos. 

Y eso indudablemente influía en sus clases. Cuando venía de mal genio, sus alumnos eran los primeros en notarlo: no había el ambiente descontracturado que ellos disfrutaban y ella se cerraba. A veces eso conducía a situaciones límites en donde no había forma de mantener el control de la clase. 

El sistema cardiovascular

El sistema cardiovascular, que incluye el corazón y los vasos sanguíneos, puede verse profundamente afectado por el estrés crónico. Una y otra vez hemos leído ejemplos de cómo los corazones de nuestros personajes reaccionaron al mundo que los rodeaba. Incidentes pequeños produjeron palpitaciones, saltos y desaceleraciones del corazón. El estrés crónico, a largo plazo, también ha tenido efecto.

Anteriormente describimos dos hormonas específicas que actúan en la respuesta al estrés: el cortisol y la adrenalina. Si bien son ingredientes necesarios en la vía de comunicación del eje HPA, estas hormonas pueden tener un efecto dañino en el corazón si se liberan constantemente o si el sistema parasimpático no las “apaga” eventualmente.

En presencia de estrés, para pelear o huir, los músculos necesitan más oxígeno. Entonces, como parte de la respuesta al estrés, la adrenalina y el cortisol señalan un aumento en la demanda de oxígeno en el cuerpo y hacen que tu frecuencia cardíaca aumente. Si se deja activa esta respuesta al estrés, la sobreproducción de estas hormonas puede causar espasmos de los vasos sanguíneos coronarios (corazón), así como inestabilidad eléctrica en el sistema de conducción del corazón.

Un grifo dejado abierto permanece abierto. Del mismo modo, las personas que viven bajo estrés crónico pueden tener una respuesta de estrés sostenida y, en ese sentido, pueden correr el riesgo de un aumento anormalmente continuo de la frecuencia cardíaca, así como de incongruencias eléctricas en el sistema. En última instancia, el desequilibrio en la demanda del corazón puede provocar un aumento de la presión arterial y, con el tiempo, los efectos del estrés crónico pueden agotar los músculos y los vasos sanguíneos.

El aumento constante y continuo de la frecuencia cardíaca y los niveles elevados de hormonas del estrés y presión arterial pueden afectar a todo el cuerpo. El estrés continuo a largo plazo puede aumentar el riesgo de hipertensión, ataques cardíacos o accidentes cerebrovasculares. Además, el estrés crónico también puede contribuir a la inflamación de los vasos sanguíneos y las glándulas, particularmente en las arterias coronarias, que son las principales vías que vinculan el estrés con los ataques cardíacos.

El sistema respiratorio

La hiperactividad o la liberación prolongada de hormonas del estrés afecta tu sistema respiratorio. Para enfrentar un estrés o una amenaza, necesitas un impulso de energía. Para obtener un impulso de energía, necesitas oxígeno fresco y adicional que se distribuya a través de tu sangre, de modo que tus órganos y músculos estén completamente equipados para responder a los peligros. En otras palabras, para pelear o huir, necesitas más oxígeno.

Para obtener más oxígeno en la sangre, necesitas un mayor suministro de oxígeno y el oxígeno se suministra a través de los pulmones. Para enfrentar el estrés o la amenaza, necesitas más aire. Entonces necesitas respirar más rápido. Como se mencionó anteriormente, las hormonas del estrés y el sistema nervioso simpático juntos envían señales a los pulmones para que respiren más rápido y menos profundamente, para que suministren oxígeno al cuerpo lo más rápido posible.

El acto de hacer respiraciones rápidas y superficiales puede serte útil en el momento, ya que puede permitirte enfrentar físicamente una amenaza aguda. Sin embargo, este estilo de respiración rápida y superficial continúa durante un largo período de tiempo, puede resultar riesgoso. La respiración rápida y superficial puede complicar condiciones preexistentes como el asma, pero también puede facilitar ataques de pánico, hiperventilación o sentimientos de ansiedad. 

Hemos comentado extensamente cómo el cerebro envía señales al cuerpo. Sin embargo, también mencionamos que el cuerpo envía señales de retroalimentación al cerebro. A veces, algo que sucede en el cuerpo señala una alerta al cerebro.

Por ejemplo, tu cerebro interpreta las respiraciones rápidas y superficiales como una señal de peligro. Básicamente, cuando tu cuerpo respira como si estuviera bajo estrés, tu cerebro está recibiendo señales de que está en peligro, creando así un ciclo vicioso de respiración corta y superficial. Entonces, el estrés puede acortar la respiración y la respiración acortada indica un peligro mayor. En este ciclo, algunas personas pueden perder el control sobre su respiración, causando hiperventilación, que es cuando una persona pierde el control de la respiración y comienza a respirar muy rápido.

El sueño y el estrés

El estrés crónico afecta el sueño. 

Bajo estrés crónico, hay días en los que conciliar el sueño podría ser fácil. Puede que logres dormir tan sólo con algunas pocas respiraciones profundas. Pero incluso cuando el sueño llega fácilmente, puede verse interrumpido. Bajo estrés crónico, podemos fluctuar entre sueño de buena calidad e insomnia, permaneciendo despiertos o teniendo dificultad para respirar profundamente cuando queremos dormir.

Cuando tu cuerpo está en alerta todo el tiempo, cuando mantiene una respuesta activa al estrés, se vuelve muy difícil no sólo respirar, sino también dormir.

Una parte crítica del sueño es respirar lenta y profundamente. Cuando tu cuerpo tiene una respiración irregular al estar despierto, se hace aún más difícil respirar profundamente durante el sueño. 

Para respirar profundamente durante el sueño, debes convencer a tu sistema de respuesta al estrés de que es seguro cambiar del sistema simpático al parasimpático para que tu cuerpo pueda descansar y relajarse.

En el contexto de constante amenaza y estrés, la vigilancia necesaria durante el día se extiende hasta la noche. La hiperactivación e hipervigilancia continúan en el cerebro dormido.

El insomnio y el estrés, cuando se combinan, crean un círculo vicioso. Cuando estás estresado, te cuesta mucho conciliar el sueño, y cuando no duermes lo suficiente, puedes sentirte aún más estresado, lo que dificulta conciliar el sueño la noche siguiente.

El sueño es una función necesaria para que el cuerpo descanse, se restablezca y crezca. Por supuesto, el sueño permite que todos los sistemas corporales descansen y conserven energía, pero el sueño también tiene importantes beneficios psicológicos. Cuando dormimos, el cerebro hace un trabajo que puede no suceder cuando recibes estímulos y sensaciones constantemente. El sueño te ayuda a crear recuerdos.

El sueño es crucial para la consolidación de la memoria, que es el proceso mediante el cual el cerebro toma nuestras experiencias diarias o experiencias estresantes y las clasifica en memorias a largo plazo. Todo lo que ves, tocas, hueles y sientes se consolida y organiza en recuerdos que informarán las predicciones que haga tu cerebro. 

Pregunta:

¿Has notado cambios en la manera de pensar de nuestros personajes?

¿En su habilidad de recordar información?

De esta forma, el estrés afecta la memoria. Tanto el estrés como la respiración afectan el sueño. Si no duermes profundamente, es posible que no sueñes. Si no sueñas, tu cerebro es menos eficiente para crear y categorizar recuerdos. Por lo tanto, el estrés no solo causa insomnio, sino que también puede contribuir a la dificultad de formar y mantener nuevos recuerdos, que son fundamentales para las predicciones de tu cerebro.

El sistema inmune

El estrés afecta al sistema inmunológico, una serie de estructuras biológicas que sirven como la primera línea de defensa contra patógenos, bacterias o cualquier forma de enfermedad e infección. 

Como comentamos anteriormente, las hormonas del estrés secretadas por el sistema endocrino preparan los sistemas cardiovasculary muscular para pelear o huir; también impactan profundamente el sistema inmunológico.

En condiciones normales, las células de tu sistema inmunológico se movilizan por un lado para atacar a los organismos que causan enfermedades y por otro para facilitar los procesos de reparación de emergencia tales como la coagulación y la inflamación. Generalmente, la estimulación del sistema inmunológico puede ser increíblemente útil durante situaciones agudas de estrés, ya que un alto funcionamiento inmunológico ayuda a evitar infecciones y curar heridas.

 

Es importante destacar que la duración de la exposición al estrés, ya sea físico o emocional, puede tener efectos negativos sobre la salud y el bienestar general del individuo estresado.  Entonces, la exposición a corto plazo al estrés puede resultar en respuestas inmunes adaptadas útiles, mientras que la exposición prolongada o repetida al estrés puede debilitar la salud inmunológica.

La respuesta inmediata a un evento estresante, ya sea un hueso roto o un corazón roto, implica una activación y redistribución en todo el cuerpo de células inmunes específicas y marcadores inflamatorios, que son proteínas en el plasma sanguíneo que se liberan en avance de la inflamación. En los minutos posteriores al incidente estresante detonante, los niveles de las células inmunitarias (incluidos neutrófilos, linfocitos, células T auxiliares y células B) aumentan en la sangre.

 

Luego, las hormonas del estrés “dirigen” estas células y factores circulantes para que salgan del torrente sanguíneo y entren en la piel, el revestimiento del tracto gastrointestinal, los pulmones y otras posibles “líneas fronterizas” que pueden resultar lesionadas o violadas. Todas estas células contribuyen a aumentar la función inmunológica después de un evento estresante, como si el cuerpo se estuviera movilizando en el presente para satisfacer una necesidad futura inmediata, bien sea para combatir infecciones, curar heridas o combatir otras posibles intrusiones. En resumen, el cuerpo responde al estrés a corto plazo intentando aumentar tanto la función inmunológica como la función de  inflamación.

En pocas palabras, el cerebro encarga la respuesta al estrés para movilizar las defensas inmunitarias en el caso de un ataque. La liberación de hormonas de la corteza suprarrenal (como parte del eje HPA) indica a las células inmunitarias que se movilicen hacia la piel y los órganos vitales. El cerebro envía señales por medio del cortisol para movilizar las células inmunitarias para proteger las áreas del cuerpo que pueden estar en mayor riesgo de ataque.

La mayoría de las amenazas a la seguridad son externas, no internas, y el cuerpo ha aprendido a responder correspondientemente. Si se ataca a la piel, las células inmunes serían cruciales para curar una cortada y proteger contra las bacterias que ingresan a la herida.

En general, la respuesta al estrés básicamente se puede comparar con un comandante que envía tropas al frente de defensa, para proteger áreas de ataque inminentes o para reconstruir rápidamente las defensas en caso de que los invasores rompan las líneas iniciales.

Cuando el estrés crónico obstaculiza el sistema inmunológico

En un contexto de estrés crónico, sin embargo, el eje HPA realiza su respuesta al estrés regulando y “disminuyendo” la respuesta inmunológica aumentada. Si persiste un factor estresante, la respuesta inflamatoria inicialmente útil también persiste, mientras que la función inmunológica general disminuye.

Con el tiempo, la liberación continua de cortisol suprime ciertas proteínas necesarias para producir nuevas células inmunes (linfocitos). Además, con el tiempo, las células inmunitarias movilizadas originalmente por el cortisol se vuelven insensibles a las señales del cortisol. En otras palabras, con el tiempo, las células inmunitarias dejan de “escuchar” el cortisol, ya que el cortisol está destinado a realizar tareas de movilización a corto plazo. De esta manera, el estrés crónico puede debilitar el funcionamiento general del sistema inmunológico, aumentando la probabilidad de enfermedad e inflamación crónica.

La combinación de inflamación continua y función inmunológica disminuida puede tener consecuencias dañinas. De hecho, el estado inflamatorio persistente asociado con el estrés crónico se ha relacionado con un mayor riesgo de desarrollar la depresión, el cáncer,

 las enfermedades cardiovasculares y la obesidad. Además, múltiples estudios han sugerido que existe una relación entre los sentimientos de estrés, la tristeza extrema y la dificultad del cuerpo para combatir enfermedades como los resfriados o la gripe. Adicionalmente, en condiciones de estrés crónico, el cuerpo necesita más tiempo para curarse de cortadas o hematomas. Las investigaciones incluso sugieren que los altos niveles de estrés crónico podrían reducir potencialmente la esperanza de vida hasta en una década.

Los investigadores todavía están descubriendo cómo la respuesta al estrés interactúa con nuestro sistema inmunológico, y pasarán muchos años antes de que se comprenda el panorama completo. Sabemos con relativa certeza que, a corto plazo, la respuesta del sistema inmunológico al estrés tiene sentido y puede ser increíblemente útil, ya que el sistema inmunológico previene las infecciones y acelera la curación. Sin embargo, cuando el estrés continúa y se vuelve crónico, la liberación constante de hormonas del estrés eventualmente debilitará tu sistema inmunológico, haciendo que sea mucho más difícil para tu cuerpo responder a los invasores extraños. Hay dos causas principales de este debilitamiento inmunológico.

El estrés y el intestino

Los sentimientos como el miedo, el estrés o incluso la emoción se sienten a menudo en el estómago. Al igual que los sistemas cardiovascular, respiratorio, del sueño, de la memoria e inmunológico, el sistema gastrointestinal es muy sensible a las emociones y al estrés. 

 

Ira, ansiedad, tristeza, alegría – todos estos sentimientos pueden desencadenar síntomas en el estómago. Tal vez haya escuchado a personas hablar de tener “náuseas de miedo” o estar lleno de “mariposas en el estómago” antes de un encuentro esperado. En general, el estómago está ligado a nuestros estados emocionales. Esto se debe, en parte, a que existe una relación directa entre el estómago y el cerebro a través del sistema nervioso autónomo.    

Esta red, la red “intestino-cerebro”, está en constante comunicación. Por ejemplo, esta red de comunicación te informa cuando tienes hambre o estás lleno. Pero esta red también puede enviar una señal a tu cuerpo de que estás en peligro.

 

 

Anteriormente, discutimos la relación entre el cerebro y el sistema nervioso parasimpático. El sistema nervioso parasimpático incluye nervios y señales ligadas a tu tracto digestivo y se utiliza para enviar señales de “reposo y digestión” a tu tracto gastrointestinal. El sistema nervioso simpático, por otro lado, restringe e interrumpe el proceso de digestión. En otras palabras, cuando te encuentras en situaciones de alto estrés, se activa tu sistema nervioso simpático, en lugar del parasimpático, poniendo así en “pausa”  la digestión saludable,  esperando que pase el estrés.

Durante la respuesta al estrés, tu cerebro le indica a tu estómago que hay problemas. Que hay alguna amenaza. Le indica a todo tu sistema digestivo, desde el esófago hasta los intestinos, que se avecina algo peligroso. Como parte de este proceso, el corazón reduce el flujo sanguíneo a los órganos gastrointestinales y lo envía a otros órganos y músculos vitales para la respuesta de “pelea o huida”. Esta alteración del flujo sanguíneo puede generar una sensación de náuseas o dolor de estómago.

La reducción del flujo sanguíneo a tu tracto gastrointestinal calma drásticamente tu metabolismo. Menos sangre conduce a menos actividad y menos absorción de nutrientes de los alimentos. En general, en tiempos de amenaza, la digestión y la absorción de nutrientes no son tan “importantes” como pelear o huir.

De modo que en tales circunstancias, se aparta la sangre y el oxígeno adicionales a los órganos y músculos más críticos para las respuestas de pelea o huida.

 Más allá del metabolismo y el flujo sanguíneo, el estrés puede causar espasmos en los músculos del esófago y puede provocar hipersensibilidad para tragar y movimientos esofágicos. También puede aumentar el ácido en tu estómago, lo que resulta en indigestión o síntomas exagerados de reflujo ácido, los cuales pueden hacerte sentir náuseas. Por último, a medida que la respuesta al estrés reduce la atención de nuestro cuerpo hacia el proceso de digestión, tu tracto digestivo produce menos enzimas, lo que perjudica el medio ambiente para las bacterias beneficiosas que son críticas para la eliminación saludable de desechos. El colon pronto se vuelve menos funcional, lo que puede resultar en diarrea o estreñimiento. En conjunto, estas alteraciones gastrointestinales pueden producir por sí mismas más sentimientos de estrés y ansiedad, exacerbando los efectos del estrés en un ciclo no saludable.

Cambiando el cerebro mismo

El estrés claramente afecta cómo dormimos, respiramos, nos defendemos de ataques inmunológicos y otros procesos. Pero es importante recordar que no todos los cambios provocados por el estrés crónico son físicos. 

A lo largo de este libro, hemos hablado del cerebro como un centro de coordinación de toda la actividad física y mental.

 

El cerebro también es un órgano, una parte del cuerpo físico. Está formado por agua, grasa y billones de conexiones entre neuronas, entre sus axones y dendritas, que ocupan todo ese espacio dentro de tu cráneo. Y así como otros sistemas físicos como el corazón y los pulmones se ven afectados por el estrés, el cerebro como órgano físico también se ve afectado.

De hecho, el cerebro físico cambia debido a la exposición crónica al estrés. El estrés crónico puede afectar tanto el tamaño físico de ciertas partes del cerebro como también la arquitectura neuronal dentro de esas partes. En otras palabras, el estrés afecta las vías de conexión y comunicación entre tus neuronas, afectando todo tipo de pensamientos, emociones y habilidades.

 

En momentos de estrés de cualquier tipo, es posible que no notes la elevación de los niveles de las hormonas del estrés en tu cuerpo. Es un proceso rápido y sutil, por debajo de la conciencia del jinete. Y con el tiempo, es posible que pasen desapercibidos los cambios en los síntomas físicos, el estado de ánimo o el comportamiento, ya que se acumulan lentamente. Es importante destacar que nuestra incapacidad para ver o reconocer estos cambios no significa que no estén ocurriendo. 

Los investigadores todavía están descubriendo nueva información y creando nuevas teorías sobre cómo el estrés afecta la estructura del cerebro y las vías neuronales, y cómo esos cambios afectan cosas como la memoria y el estado de ánimo.

Si bien el proceso de estrés abarca a todo el cerebro, tres regiones se ven particularmente afectadas y son muy relevantes para nosotros. Estas tres regiones son el hipocampo, la amígdala y la corteza prefrontal, todas las cuales hemos descrito anteriormente.

El estrés crónico puede afectar la forma física, el tamaño y las conexiones en estas áreas mediante tres procesos separados:

  • Retracción y ramificación dendríticas: esto significa que las neuronas individuales se reducen de tamaño y el número de “ramas” conectadas disminuye o aumenta.
  • Densidad de sinapsis: esto se refiere a la densidad de sinapsis (uniones de comunicación) en una región determinada del cerebro.
  • Neurogénesis inhibida: esto es la incapacidad del cerebro para generar nuevas neuronas y conexiones neuronales.

Entonces, la exposición al estrés crónico puede hacer que las neuronas reduzcan o aumenten sus conexiones. Puede reducir la cantidad de sinapsis que existen en áreas determinadas. Y finalmente, puede evitar que se formen nuevas conexiones. ¿Cómo sucede esto y dónde?

Como comentamos anteriormente, el estrés crónico puede conducir a una liberación excesiva y/o sostenida de hormonas del estrés, en particular las hormonas suprarrenales como la adrenalina y el cortisol. Todas las células del cerebro, y de hecho en todo el cuerpo, tienen receptores para estas hormonas suprarrenales. Estos receptores son como recepcionistas. Toman nota, reciben y envían mensajes entrantes de las hormonas a las neuronas y otras células del cerebro y el cuerpo, lo que facilita la coordinación de la respuesta más adecuada.

Estos receptores hormonales también están presentes en células neuronales en lugares como el hipocampo y la amígdala, y por lo tanto sirven como receptores de las señales de estrés entrantes. Cada región del cerebro, dependiendo de su función, responderá de manera diferente a este aumento del flujo de información.

Cuando entran demasiadas señales, o cuando las señales se mantienen durante mucho tiempo, los receptores de hormonas pueden indicar un cambio o reordenamiento de las neuronas. Una vez más, diferentes regiones del cerebro responderán al estrés crónico con una respuesta que, a corto plazo, intenta mantenerte con vida. A largo plazo, estos cambios pueden resultar perjudiciales.

Cuando aumenta el flujo de señales de estrés, se transforman ciertas vías neuronales.

  • Ciertas vías crecen
  • Ciertas vías se apagan.
  • Ciertas vías se cierran por mucho tiempo.
  • Algunas conexiones se reorganizan

Centrándose en la amígdala

Por ejemplo, el estrés crónico o el miedo pueden provocar un aumento de la ramificación  o expansión de las neuronas en partes de la amígdala. Como comentamos, la amígdala sirve como un “centro de alarma” para el resto del cerebro como punto de entrada y activador de la respuesta al estrés.

Si tu mundo está lleno de estrés y amenazas potenciales, entonces tiene sentido que la amígdala aumente sus conexiones internas para poder responder a esta nueva demanda. Las neuronas más gruesas con más ramas y conexiones pueden responder más rápido y mejor a un aumento de las señales del exterior.

Por lo tanto, en personas expuestas a estrés crónico, a menudo vemos un aumento de tamaño en la amígdala, causado por una mayor ramificación de neuronas y la creación de nuevas neuronas.

A corto plazo, puede ver cómo esta expansión puede ser útil para la adaptación, ya que te permite prestar más y mejor atención a las amenazas potenciales. Sin embargo, con el tiempo, la actividad elevada de la amígdala o el aumento del tamaño de la amígdala pueden fomentar la ansiedad incluso cuando no hay un factor estresante real presente.

Al igual que con muchos sistemas en el cerebro, lo que le sucede a la amígdala bajo exposición crónica al estrés es un beneficio de adaptación a corto plazo pero que puede convertirse en algo perjudicial a largo plazo, si el estrés persiste.

Centrándose en el hipocampo

A menudo vemos una disminución en la densidad neuronal y las ramas en el hipocampo en condiciones de estrés crónico. Esto contrasta con lo que ocurre en la amígdala.

En momentos de estrés y amenaza sostenidos, el hipocampo es abrumado con información y señales contradictorias de la corteza suprarrenal, la amígdala y otros alimentadores al eje HPA. Por ende, la energía que de otro modo hubiera sido usada por el hipocampo es redirigida a otras áreas del cuerpo.

La ciencia ha demostrado que las personas que padecen estrés crónico pueden experimentar atrofia dendrítica apical, un proceso en el que un tipo específico de célula nerviosa llamada dendrita apical se marchita y deja de funcionar. Esto ocurre específicamente en el hipocampo. Ante la experiencia de estrés, las ramas de la dendrita apical se degeneran. La pérdida de estas dendritas puede manifestarse físicamente como una pérdida de pero o incremento de cortisol. La atrofia dendrítica en el hipocampo afecta la memoria, y nos dificulta recordar cosas como fechas, nombres y eventos, inhibiendo las señales del eje HPA y haciéndonos sentir aún más el estrés. 

Entonces, el estrés crónico interrumpe funciones claves en el hipocampo. Un mayor estrés puede afectar tu capacidad para retener información nueva o recordar información que ya “conoces”, ya que el hipocampo no puede o está demasiado distraído para hacerlo.

 

Pregunta:

¿En qué momento de nuestra historia hemos visto la posible evidencia de que el cerebro de nuestros personajes ha cambiado en respuesta a sus circunstancias?

¿Cómo cambiaron sus pensamientos, memoria y otros procesos psicológicos?

Centrándose en la corteza prefrontal

Finalmente, en la corteza prefrontal, vemos a menudo tanto crecimiento como reducción neuronal. La corteza prefrontal tiene muchas funciones y responsabilidades diferentes, incluyendo el pensamiento analítico, el enfoque cognitivo, el autocontrol, la regulación de las emociones y la atención sostenida. Tiene muchas regiones y subpartes, y el estrés parece dirigirse a cada área de manera diferente. Los científicos apenas están comenzando a comprender los efectos del estrés en la corteza prefrontal.

Durante momentos de estrés crónico, el eje HPA ejerce una influencia elevada sobre otros sistemas del cuerpo. Cuando las hormonas del estrés están elevadas y el sistema hormonal suprarrenal es hiperactivo, las neuronas en muchas áreas de la corteza prefrontal se encogen. Esta contracción neuronal puede afectar muchos comportamientos relacionados con el autocontrol y, junto con el hipocampo, puede afectar aún más la memoria y el recuerdo de la información.

Además, las hormonas hiperactivas del estrés reducen la activación de neuronas en la corteza prefrontal, lo que reduce la capacidad de la corteza prefrontal para comunicarse con la amígdala, el hipocampo y otras regiones del cerebro. En otras palabras, el estrés crónico impide la comunicación en las vías que conectan la corteza prefrontal con otras áreas del cerebro, impidiendo así sus respuestas normales o habituales a diferentes situaciones.

 

La corteza prefrontal no se apaga durante el estrés crónico. Sin embargo, la comunicación entre la corteza prefrontal y otras regiones del cerebro involucradas en la respuesta al estrés queda restringida. La conexión entre el elefante y el jinete se restringe.

Acumulando cambios

En momentos de estrés, todos los sistemas del cuerpo se coordinan para mantenerte con vida. Esto significa que, con el tiempo, los procesos y funciones que no son necesarios para la supervivencia pueden achicarse o apagarse. El cuerpo cambia. Los pensamientos cambian. Puedes olvidar cosas, o recordar información extraña y aparentemente aleatoria.

Entonces, tu cuerpo y tu cerebro priorizan tu supervivencia sobre tu salud, tu personalidad y tu felicidad a corto plazo.

Para sobrevivir, debes estar alerta y atento a las amenazas. No es necesario recordar una receta o  sonreír.

A medida que aumenta el estrés, el cuerpo y el cerebro abandonarán ciertas funciones, incluso cambiarán de forma y tamaño, para sostenerte y protegerte. En cierta forma, deberíamos considerar esto como una increíble hazaña de nuestros cuerpos. Es impresionante cómo nuestros cuerpos se adaptan para protegernos de cualquier daño.

Al mismo tiempo, somos más que nuestros cuerpos. Somos más que la supervivencia.

A medida que aumenta el estrés entonces el cerebro y el cuerpo cambian para mantenerte con vida, aunque muchos de los cambios serán emocionalmente dolorosos, incluso aterradores.

En el contexto del estrés crónico, es posible que sientas que estás perdiendo partes claves de quién eres. Puedes sentir que estás perdiendo el sentido de ti mismo. Si bien esto es aterrador, al mismo tiempo esto es normal y hay formas de recuperarte.